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微軟為何專攻AR企業市場?

2017年,微軟(Microsoft) (NASDAQ:MSFT) 正式進軍虛擬實境 (VR) 行業,推出由華碩(ASUS)、聯想(Lenovo)惠普(HP)戴爾(Dell)三星(Samsung)生產的「綜合實境」頭戴式耳機。這些產品與早期Oculus和HTC Vive耳機的不區之處在於內向外定位追蹤(inside-out tracking)功能,即是說這些設備不用外部追蹤器來替頭戴式耳機定位,但仍然須要連接電腦。產品的概念當時可謂相當嶄新,但操作上卻有毛病,即使微軟推出了這款產品,Facebook (NASDAQ:FB) 旗下的Oculus和HTC的Vive功能上仍然較佳。

自推出以後,微軟幾乎沒有升級或支援VR,業務在市場上遙遙落後。今天,只有Samsung的耳機可在Microsoft Store網上店買到。微軟為杜絕市場對VR發展的任何猜想,Xbox負責人Phil Spencer否定了Xbox引入VR技術的想法,指出:「沒人要想要VR。」或者VR確實沒有人想要,但微軟卻正投資消費者肯定想要的擴增實境(AR)技術。

AR是微軟那杯茶

VR/AR行業正在蓬勃發展,顧問機構IDC預計這個市場在2020年將增長79%至188億美元。然而,推動增長的並非消費類產品,而是企業應用。IDC預測未來五年,投資服務和銀行業等領域在這方面的支出將以每年100%速度增長。因此,企業技術方案才是一塊肥豬肉,這就是微軟看中的領域,可望在AR市場大展拳腳。

微軟的HoloLens 2 AR耳機售價為3,500美元,並不屬於消費類設備。無論售價或設計,目的都是主打工業應用,例如培訓、設備維護、工程和新產品設計等等。在這些應用領域,企業有了相關耳機和某些客戶軟件,隨時可創造數以百萬美元的價值,因此相比Oculus Quest耳機售價400美元,微軟產品的售價高這麼多自然有其道理。

然而,價格越高,銷量難免越少。Oculus在2019年可能售出超過100萬部,但微軟的銷量就遠少於此。公司表示,在2018年中期,HoloLens的銷量只有50,000部,即使連同與美國陸軍簽訂價值4.79億美元的合同,向對方供應100,000部HoloLens耳機,數量仍然相當少。不過每部設備的利潤就更高,因為每部產品的售價近乎Oculus Quest耳機的10倍。

目前為止,AR耳機市場由微軟稱王,而Magic Leap的Magic Leap 1耳機則帶來輕微威脅。不過市傳Facebook和Apple (NASDAQ:AAPL) 亦在開發AR耳機,因此未來幾年,AR領域可能掀起一番龍爭虎鬥。我們不知這些公司將推出什麼AR產品,但視乎各自主打的市場,有理由相信不外乎消費類產品,因此微軟在可見將來應可獨霸企業AR應用市場。

微軟AR設備是軟件的延伸版

我們若看看HoloLens的AR應用例子,包括建築設計、保養維修,以致醫療應用,就不難發現其實都是現有產品的延伸版本,針對客戶使用的Windows電腦。AR耳機純粹是一種工具,可將電腦影像以不同方式呈現出來。這與VR遊戲截然不同,因此微軟很有優勢為企業用戶和第三方軟件開發商創造價值。

微軟對AR的看法可能與Magic Leap、Apple或Facebook完全不同。三者製造的都是獨立設備,又或是流動設備(如iPhone)的延伸功能。因此,三家公司看準的市場與HoloLens的不同,相比消費設備,企業市場顯然能承擔更高售價,因為這類設備可創造更高價值。

微軟在AR技術捷足先登

大型科技公司對VR和AR市場都虎視眈眈,但很少能產生利潤,又或擴大市場份額。微軟明白,對於售價3,500美元的HoloLens 2,市場相對較小。但AR的價值卻正在於此,公司能夠建立規模小但盈利豐厚的業務。微軟留意市場價值在哪裡,有望把握這個增長機遇。

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微軟附屬公司領英員工 Teresa Kersten 是 The Motley Fool 董事會成員。