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數據中心下個王者準備誕生

軟件主導方案終於嶄露頭角,足以取代毫不靈活的硬件,但這個未來大趨勢目前仍未進入主流。

十年前,軟件主導網絡純粹只是概念,十劃都未有一撇。

傳統網絡和數據中心硬件設備商,包括思科(Cisco) (NASDAQ:CSCO),還有惠普(Hewlett Packard Enterprise) (NYSE:HPE) 的前身公司,最初認為軟件整體上只能扮演很小角色,卻不敢置信最終竟會取代預編程硬件 (pre-programmed hardware) 而成為相關科技的核心部分。

短短幾年,整個行業就翻天覆地的轉變。思科終於(儘管心有不甘)推出網絡技術,讓網絡商可自由選用自己的軟件,而惠普亦已推出軟件網絡,作為整合公用和私人網絡的雲端綜合方案重要一環。

這些新舉動都是來得及時。軟件數據中心這個市場目前每年規模達400億美元,而據Global Market Insights最新估計,到2026年規模更將達2,350億美元,可謂相當龐大。短短六年增長將近6倍,即複合年均增長率超過30%。

然而,面對這股勢不可擋的趨勢,最值得留意的卻非惠普和思科這類響噹噹的公司。相反,較少人熟悉的威睿(VMware) (NYSE:VMW) 反而已向外界證明有力問鼎王者寶座,成為這個高速增長市場的最佳之選。

軟件主導什麼?

「軟件數據中心」這個術語涵義很廣,從雲端運算到物聯網背後的基礎架構,再到人工智能運算所需的大型伺服器群等等,可說包羅萬有。

這些中心依靠專用組件運作,並由網絡交換器和路由器等設備互相連接。這些無須限定設備即可運作的軟件,工作效能越來越強,即使勝不過硬件,亦不遑多讓。

這種策略亦可實現更大的互換性。這些由零發展出來的硬件,可在網絡中執行特定任務,但往往只有很少兼容組件適用。但軟件卻可遙距編程或重編這些組件,使之兼容各類不同硬件。因此,這些系統的構建成本一般較低,管理成本亦較划算。

擁有並營運這類通訊中心的公司始終不肯相信這種軟件技術,其他公司亦不易接受這種想法。先不說昂貴的轉換器和對營運的顛覆性,數據中心擁有者無法相信這種技術能夠在未來支援此等系統。不過據Global Market Insights發佈的增長前景預測,這些憂慮已有明顯淡化。

為何選擇威睿?

別過分解讀上述標題,惠普和思科仍然是行業巨人,勢將拿下這個餅一大部分,儘管兩者都較遲起步。

然而威睿正是「軟件網絡」這個趨勢的推手之一,甚至在2012年收購Nicira之前,早已開發這類軟件。這宗收購行動作價12.6億美元,但當時這個軟件網絡市場一個客戶亦未出現。威睿充分發揮Nicira的優勢,還有之後的其他交易,加上進一步發展本身業務,期間一直保持龍頭地位。

這家公司還不斷提高行業標準。舉例說,公司在去年下半年推出NSX負載平衡器 (load balancer),協助網絡商更有效率分配數據量,否則如果分配不平均,隨時會令系統受損。

去年底,威睿推出VeloCloud品牌的技術方案,為網絡商提供所謂「超大型廣域網路」技術方案。

該平台單靠軟件,就可兼容成千上萬用戶同時連接。這項技術功能強大,移除對硬件的需求,不論用戶當時是否使用相關硬件,都能夠穩定為所有連接提供服務。因此,若與硬件技術方案相比,安裝上當然成本更低,管理起來開支亦低得多。

公司推出這些技術方案時,網絡商根本沒有類似VeloCloud這種方案選擇。

對於普通投資者或新手,對這些科技詳細解釋可能意義不大。然而有一點值得一提:威睿在2019年榮獲Gartner頒授廣域網絡邊緣基礎架構 (WAN edge infrastructure) 公司的最高殊榮。

即是說,威睿的邊緣網絡方案前景亮麗,即使是惠普和思科等,亦望塵莫及。說到將技術推廣至終端用戶的能力,同樣沒有一家公司能及得上。Gartner對超融合基礎設施 (hyper-converged infrastructure) 公司的評價中,威睿得分同樣很高。Gartner在2019年對統一端點管理 (unified endpoint management, UEM) 的評審中,威睿得分亦非常高。顯然易見,這家公司的發展正中紅心。

實力已經證明

Gartner的年度評級一般情況下不能盡信。評分是根據客戶經驗,而非從投資者的角度出發。根據Gartner的評分標準,就連一直在燒錢的公司亦曾上榜,這並非什麼新鮮事。

然而,威睿的情況並非如此。事實上,威睿一直能賺錢,這突顯公司在軟件網絡市場的雄厚地位。

此外,公司同樣錄得持續增長,預計今明兩年可保持雙位數增長,因此業務可謂四平八穩,實力雄厚。

眼見軟件數據中心大時代即將來臨,但投資者可能忽略了這家較少人熟悉的公司,更不知道這公司沒有太多直接競爭對手,業務可望順風順水。

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本文所提供的信息僅供一般參考之用,並不構成任何個人化的投資勸誘或建議。作者沒持有以上提及的股票。