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中國禁售電子煙網上銷售 Altria和Juul反而受惠?

前景雖然灰暗,卻仍有一線曙光。

電子煙行業在2019年經歷噴射式增長,直至電子煙引發肺疾的指控陸續爆出,銷情才迎來寒冬。行業研究機構ECigIntelligence之前估計,2019年至2020年全球電子煙增長為14%,但現在這個市場大概將停滯不前,維持在144億美元,而美國市場難免首當其衝,電子煙市場按年萎縮13%。

全球電子煙對於吸煙者的健康,雖然仍有可能有好消息出現,但隨著監管措施陸續出台,例如中國上月禁止網上銷售和營銷所有電子煙產品,相信這個市場的限制將越來越大。

加上美國市場對電子煙的健康問題出現恐慌,不難看出這個行業為何陷入困境,復甦遙遙無期。

光環不再

Juul Labs早已是美國電子煙龍頭,此為全球最大電子煙市場,但眼下受到的打擊可謂多年來最為沉重。然而,亞太區已是全球最大煙草市場,當地業務目前增長最快,可望成為利潤最高的地區。

全球業務增長對Juul仍然舉足輕重,但隨著青少年吸食電子煙盛行,引致各國政府嚴加打擊,因此業務正走下坡。公司最近便宣佈將裁員650人,縮減擴張計劃,削減約10億美元營銷和遊說開支。

Juul亦已停止生產調味電子煙,又宣佈停止生產薄荷調味電煙草。電煙草是將尼古丁液體注入電子煙槽,然後加熱產生煙霧。

寶石變成包袱

Altria (NYSE:MO) 去年斥資128億美元投資Juul,但現在已事與願違。當時,這家電子煙製造商正蓬勃發展,增長爆升,而且不斷拿下現有市場份額,最終銷售額連續三季全面報捷。

然而,正所謂樹大招風,這種爆炸性增長結果引來監管機構的注意和不滿,指責公司引誘青少年吸煙成風。隨著當局嚴加審查,陸續開展多項調查,Altria的投資價值蒸發了45億美元。公司之後罷免Juul的行政總裁,責令這家煙草巨擘幾位高層挽救這家突然搖搖欲墜的公司。

中國政府禁止電子煙的網上銷售和營銷,對於像Juul這類雄心勃勃的公司,正要在該市場大展拳腳,當局的禁令確實打擊這家公司,事實上中國絕大部分網上銷售的電子煙都是出口,而且大多售往美國。

電子煙生產幾近壟斷

中國製造商生產全球90%電子煙設備和80%電子煙液。未經測試的中國電子煙液摻雜大麻奮亢成分四氫大麻酚 (THC),這與美國爆發多宗電子煙引發肺病個案有關。問題不在於四氫大麻酚,而是用作稀釋劑的維生素E醋酸酯油。

這種油可作為添加劑,安全用於食品和外用藥,但若吸入就會出問題,因為加熱溶液會使這種油蒸發。當煙霧冷卻,就會回復為原來的液態,這就會覆蓋肺部。

尋找蛛絲馬跡

美國食品和藥物管理局 (FDA) 尚未清楚確認維生素E醋酸酯就是罪魁禍首,導致多宗疾病和死亡個案,但就建議停止使用任何電子煙設備,直至確定實際致病原因。

市場對電子煙健康問題的憂慮確實打擊整個行業,正如分析師亦已看到銷售增長在放緩,而傳統香煙的下滑則有所喘穩,反映人們正停止使用電子煙,重新吸食香煙。

然而,Juul和Altria或仍可能從中國的措施受惠。Juul的產品被公認為最流行的電子煙設備,雖然FDA正在調查連串電子煙相關傷亡事件,但涉事的電子煙並非Juul產品,相反問題電子煙是從網上未有牌照的第三方買來。

中國目前已禁止所有電子煙設備和電子煙液的網上銷售,無疑這將刺激Juul旗下電子煙的增長,因為用戶不能再買代用電子煙,借用汽車行業的比喻,他們只能轉向原廠產品。

一線曙光

Altria、Juul Labs和其他電子煙製造商眼前雖然陰雲密佈,但至少仍有一線曙光,假如Juul能夠過關,順利通過FDA的監管程序,將可釋除市場的疑慮,那麼業務可能注入強心針,但可能只是短暫的奮亢。

這家電子煙製造商已成眾矢之的,面對各方針對,這家公司需要步步為營,闖開一條出路,好使公司能度過危機,生存下去,亦讓Altria這筆投資不會見財化水。

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