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什麼是基因組學概念股?

隨著化學研究取得進展,程序工程 (process engineering) 和運算能力不斷提升,基因序列 (DNA sequencing) 取得驕人突破,對人類基因組亦有更深認識。許多網站已在大量討論基因組學 (genomics) 的投資機遇,這門科學專門研究基因組的結構和功能。基因組學還有很大增長空間,在快踏入2020年,投資者值得考慮這個研究範疇延伸出來的投資領域。

以上支援基因組學全速發展的技術,亦驅使新的研究領域興起,這些領域以往在缺乏基因組學基礎認識下,屬於科學攀不到的高地,或是相關應用少之又少。這些新興組學包括轉錄組學 (transcriptomics)、蛋白質組學(proteomics)、片段組學 (fragmentomics) 等等。散戶在這些方面的投資機遇越來越多,但顯然會有點茫無頭緒。以下簡述的幾隻股票都從事這些不同組學,在踏入下一個十年,值得留意這些公司的發展。

為何有這麼多不同組學?

散戶不論背景如何,都可認識這些組學的演變,以及各研究領域的投資機遇,獲得基本認知。首先,需要了解一個簡單的生物學術語:基因轉錄。

基因轉錄是指有機體用以將遺傳密碼 (DNA) 轉為化學模板 (RNA) 的過程,以構建支持生命的分子(蛋白質)。正如生物學入門課程中所說的:「基因使RNA能夠製造蛋白質」。

基因是生物學研究中最遠能夠到達的上游,我們對人類基因組的認識較10年至20年前深入得多,研究人員正全速解開生物學種種複雜的奧秘,例如:人類估計有20,000條基因,但當中的密碼卻能製造數以百萬不同的蛋白質變異結構。

因此,不同的組學應運而生,填補基因組學各個空白領域。以人類生物學為例:根據基因組學,人類基因組涉及20,000條基因的結構和功能,蛋白質組學研究構成人類蛋白質組的數百萬蛋白質變體的結構和功能,諸如此類。

組學分出包羅萬有領域

慶幸去年有大量相關股票以首次公開招股 (IPO) 方式上市,散戶現在可投資多隻組學概念股。許多公司研究領域屬於基因組學的分支,需要先進的序列技術,例如下一代序列 (next-generation sequencing, NGS) 或全基因組序列(whole-genome sequencing, WGS)。但這些股票從事什麼領域呢?以下是概括的簡表。

組學 研究領域 相關組學概念股
基因組學 研究基因和基因組 Illumina (NASDAQ:ILMN)
轉錄組學 研究mRNA和轉錄組 Moderna (NASDAQ:MRNA)
蛋白質組學 研究蛋白質和蛋白質組 Roche (OTC:RHHBY)
片段組學 研究基因片段及來源組織 Guardant Health (NASDAQ:GH)
免疫組學(Immunomics) 研究免疫細胞功能 Adaptive Biotechnologies(NASDAQ:ADPT)

資料來源:作者。

Illumina是基因序列和基因組學領域無可爭議的王者,旗下實驗室硬件協助世界各地研究人員讀取DNA和RNA,但該公司正致力進行定位,緊貼生命科技的快速創新步伐。公司正準備收購Pacific Biosciences(有待英國監管機構批准),期望有更好資源開發未來的基因序列技術。收購成事後,Illumina有望突破本身目前沿用的技術,足以稱霸全球市場。此外,公司亦推出多個新研究項目和臨床診斷小組,擴大經常性收入渠道,不再局限於旗下已安裝設備的龐大基礎。展望將來,不論是醫院,以致您家附近的醫務所,均可即場進行測試,幾小時內便知化驗結果,而不用再久等幾天。

DNA之下的研究領域就是mRNA和轉錄組,Moderna已在相關領域縱橫馳騁。如果DNA轉錄出錯,就會導致mRNA突變,造成有缺陷的蛋白質,在這情況下疾病和癌症就會增長。因此,該公司認為可設計mRNA藥物,從而糾正轉錄出錯的問題,達到治療疾病功效。時至今日,臨床結果並沒有引起市場興趣,原因可能基於生物學的複雜性,因為人體的個別mRNA模板可經剪接和調整,以製造任何數量的蛋白質,因此並非新藥的理想治療靶標或基礎。

與此同時,蛋白質組學將更難以駕馭,但Roche這家公司認為已經找到方法可嘗試開發蛋白質組內這個生物學數據的寶藏。這家公司一直與瑞士初創企業Biognosys合作,針對臨床試驗所收集得來的組織樣本蛋白質,開發相關測量和定量方法。研究人員若能知道治療過程中蛋白質組有何變化,就可能找出更佳的生物標記(疾病或免疫功能訊號),這將令藥物開發事半功倍。公司目標是將服務或過程售予全球生物製藥公司。

新組學技術的出現當然能推動Guardant Health、Adaptive Biotechnologies和Personalis開發的液體活檢平台和測試業務全速發展。儘管組織活體檢查常用於檢驗癌症,以及提供治療選項,但這種驗測方法具侵入性,有時未必能接近相關組織抽取化驗樣本。液體活檢可檢測血液樣本中的腫瘤基因 (ctDNA),這些基因較易獲取,但需要與別不同的數據處理技術。

晚期癌症患者中,ctDNA含量佔血液中遺傳物質的0.46%,而早期癌症患者的ctDNA含量則僅為0.01%。這為組學提供發展機會。

舉例說,Guardant Health正將片段組學整合至工作流程。片段組學可檢測基因鏈中的化學訊號,告知研究人員該片段從何而來,例如到底是來自健康組織或腫瘤。同時,Adaptive Biotechnologies正利用免疫組學研究屬於後天免疫系統的免疫細胞變化。該公司須構建包含200億以上免疫受體的數據庫,這才能發揮研究成果,目前旗下一項名為clonoSEQ的測試則已獲美國食品藥品監督管理局 (FDA) 批准,該項技術用於偵測白血球癌細胞中可測量的殘留疾病。

組學領域將誕生王者

投資者不要忽視一個重要事實:不論這些公司拋出的科學術語如何令人眼花瞭亂,組學最重要的元素,始終離不開經濟效益。部分在開發新組學的企業仍未有足夠商業規模可以實現盈利,有的甚至永遠無法實現。因此,投資者需要保持警惕,即使行業傳來重大突破,亦應只留意那些擴大規模後可提升每單位利潤率的公司,同時要看看有沒有好好善用IPO上市籌集得來的資金。

平心而論,多家組學概念公司上市後經過市場熱炒後,要評論相關估值已有點困難,但看來這些股票目前已回落至較合理水平。儘管如此,長線投資者仍可找到買入機會,尤其是如果Illumina能壓倒對手,發展出本身的檢測業務,又或者Guardant Health能成功將其液體活檢技術商業化。

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本文所提供的信息僅供一般參考之用,並不構成任何個人化的投資勸誘或建議。作者沒持有以上提及的股票。