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為何Netflix股東別高興太早?

與過去十年相比,Netflix (NASDAQ:NFLX) 在2019年的表現確實令人大跌眼鏡。Netflix最近第三季業績發佈前,股價今年幾乎沒有進賬。請記著,未踏入2019年,該股正是在2018年12月遭到市場拋售。

然而,Netflix公佈的第三季業績刺激股價上升,翌日帶動股價升約2.5%,但較公佈當日收市後交易時段最初的10%升幅卻已回落。

市場情緒冷卻可能實屬必然。儘管Netflix的每股盈利遠超市場預期,原因是與去年同期相比,營銷開支有所下降。但收入其實未達預期。一般情況下,若收入不符預期,但每股盈利勝預期,往往會受到市場懲罰,但出於某種原因,Netflix這次卻僥倖過關。

除了這些重點數據,季度業績中還有其他數據值得Netflix股東非常焦慮。

訂戶增長目標連續兩次不符預期

股東看來忽視了Netflix的訂戶增長預測已連續兩季未達標,這是過去三年半以來首次出現。儘管這次與預期相差不像第二季那樣嚴重,但該季的680萬訂戶增長,與Netflix預測的700萬仍有差距,情況值得憂慮。

訂戶增長不達標主要歸咎於美國市場,當地訂戶數量僅增加50萬,但預測則為80萬。雖然數值仍屬正值,算是不錯,但之前的第二季訂戶卻略為下降。Netflix今年第一季將收費上調2美元後,基本上已看到當地訂戶數量停滯不前。

行政總裁Reed Hastings在公司股東信中表示:「自今年早前我們在美國上調收費後,訂戶保留率一直未能回恢至調整收費前的水平,這導致美國的會員增長放緩。面對會員數量超過6,000萬,客戶流失率只要有少許變動,對付費服務的淨收入已有舉足輕重的影響。」

一方面,Netflix的美國業務大致持平,這並非什麼世界末日。始終將收費上調20%後仍能保持穩定的客戶群,業務表現仍然很不錯。然而,令人擔憂的卻是Netflix相當多的特約播映節目在第三季的收視實際上都在下跌,這包括最近一季的《怪奇物語》(Stranger Things)、最後一季的《勁爆女子監獄》(Orange Is the New Black) 和第二季的(筆者至愛)《破案神探》(Mindhunter)。因此,在這個影視內容如此陳容鼎盛的一季,訂戶淨增長卻沒有驚喜,難免令人大失所望。

此外,Netflix一些萬眾期待的串流媒體勁敵還未正式進入市場。Apple的Apple TV+和Disney的Disney+將於11月隆重登場,而AT&T的HBO Max和Comcast的NBCUniversal旗下Peacock等,亦將於明年登陸市場。筆者雖然認為這些新平台主要威脅的是有線影視企業,並非Netflix,但在這些新服務上市前,Netflix在美國國內訂戶的增長仍然不理想,這並非好兆頭,因為之後的競爭只會比現在更激烈。

至少在可見將來,Netflix可能難以同時既推動訂戶增長又上調收費。該公司今年還將錄得35億美元的負自由現金流,因此若期望最牛情況出現,自然就是Netflix長遠既可推動訂戶數量上升,同時又可加價。但事實上,這看來會是魚與熊掌不可兼得的情況,投資者難免應為此憂慮。

大熱節目成本飛漲

Netflix不僅在收入和訂戶方面感受到壓力,就連成本方面也在惡化。當Apple這類實力雄厚的競爭對手也渴望推出人氣節目,令觀眾拍案叫絕,那麼Netflix本來製作成本已經不菲的優質節目,現在已看到成本只會更加飆升。在該公司分析師視頻會議上,行政總裁Ted Sarandos表示,Netflix最賣座的節目製作成本僅較去年增加30%。

儘管並非每個節目的內容製作成本均會上漲,也不大可能每年都會發生,但由於許多競爭對手都一窩蜂跳進串流媒體市場,製作成本仍將會大幅增加,可以肯定的說,任何內容製作成本短期內都不會下降。

前景喜憂參半

儘管訂戶增長出現壓力,成本同時在上漲,這些因素都值得投資者審慎,但Netflix仍然具備很大競爭優勢。您或者已留意到,筆者仍然持有Netflix的股票,雖然與其他大型科技股的持倉相比非常小。

業績電話會議上亦有一些令人看好的理由,主要是公司的國際業務亮麗,其訂戶淨增長達630萬,勝預期的620萬。國際業務的增長目前是Netflix的救星,這方面在未來的競爭中仍保持很大優勢,而且市場還有很大潛力,機遇處處。

Netflix有足夠財力與競爭對手一較高下,同時國際業務優勢得到加強,基於這些原因,該股可以長期持有,但其美國訂戶群的增長短期內大概會很疲弱。作為股東,筆者作好了準備迎接未來艱難的幾季,並會密切留意Netflix是否能夠保持國際業務的增長。

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本文所提供的信息僅供一般參考之用,並不構成任何個人化的投資勸誘或建議。作者沒持有以上提及的股票。