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美國經濟衰退像霧又像花 正反論點一次看清

在早前Jackson Hole全球央行會議中,美國聯儲局主席鮑威爾維持一貫立場,不承諾大幅減息,並說 “The Fed will act as appropriate to sustain economic expansion.“ (聯儲局會就維持經濟擴張,做適當的事)。

聯儲局一向只看數據辦事,不願意大幅減息,等於說現在「時辰未到」,但與此同時,卻越來越多聲音說美國即將進入經濟衰退,究竟誰有道理?

最強理據:孳息曲線出現倒掛

正常來說,美國國債年期越長孳息便越高,因為越長遠的未來,不確定性越高,債主理應獲得更高的回報。所謂孳息曲線倒掛 (inverted yield curve),就是長期國債的收益比短期低,一般解讀是投資者對未來喪失信心,是經濟衰退的先兆。

現時美國10年債券的孳息是1.49%,2年是1.53%,3個月是1.98%,完全符合孳息曲線倒掛的定義。但細心想想,這兩者(倒掛和經濟衰退) 之間並未有確實的因果關係,頂多是有相關性 (correlation)而已,為什麼人人都那麼鐵齒斷言經濟衰退將至?

原來過去50年,每次經濟衰退前,孳息曲線都有出現倒掛,不過,也有一次「警鐘誤鳴」的紀錄,即有倒掛但沒衰退。

通脹及失業率皆顯示美國經濟仍強

美國7月的消費者物價指數比上月增加0.3%,比去年增加1.8%。至於失業率,7月跟6月一樣,是3.7%;非農就業人數在7月增加16.4萬,顯示就業趨勢穩定。以上兩組數字都沒有呈現經濟衰退的現象。

不過,8月的PMI (採購經理) 指數就降至49.9,比上月的50.4為低,顯示製造業有可能收縮。

正反各有數據支持 應該如何解讀

以上的論據,看似互相矛盾,但心水清的話,可以看到歷史數據顯示美國經濟穩定,但預測性數據卻顯示美國經濟有可能收縮。這就很有趣了,因為投資者也好,消費者也好,都有機會跌入Self-fulfiling prophecy的陷阱,即是自我實現預言。試想像身邊的ABC朋友,網上的甲乙丙KOL,通通都說經濟衰退很快「打到嚟」,自己很容易會花少點錢,暫緩投資,人人都這麼做,預言就如此實現了。以現時全球政經局面,負面消息不斷,投資者信心下滑、情緒變悲實屬正常。

美國聯儲局一向只看數據辦事,堅持保持政治中立。鮑威爾不理會特朗普「命令」他減1%息,仍然維持上次議息結果,就是因為暫時缺乏強烈的數據,顯示美國將步入經濟衰退。但他已把聯儲局的加息策略 U-turn進入減息模式,數據轉向時隨時出招。

其實,經濟一定有循環,美國這一波經濟增長已維持超過10年,適度的調整是合理而且必須的;問題是調整何時發生,調整幅度又有多大。現時較合理的看法,是6至12個月內發生經濟衰退的機會不大,但調整則有可能,特別是如果特朗普在貿易戰繼續「鷹」下去。大選當前,這也許解釋了為何他那麼急切地威迫聯儲局大幅減息。

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