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循環經濟崛起 精選2家環保企業

美國經濟主要受到消費所推動。雖然消費者經濟顯著改善了整體生活水平,但也不是完全沒有弊處。尤其是,產品生產和消費通常屬於線性過程,人們將挖掘和開採的原料加工成產品,再運往市場供消費者購買後,產品會在相對短時間內變成廢物。

這個過程依賴充足的能源和石化製品供應,不過有些公司開始意識到線性的消費系統不能長遠持續。幸好,只要付出少許努力進行研發和節省資源,便能夠將生產和消費之間的關係扭轉成閉環模式,從而建立(更)循環的經濟,並且有望提高WestRock(NYSE:WRK)和Waste Management(NYSE:WM)等先驅公司的盈利。

紙張還是塑膠?

即棄塑膠製品大概是在當今經濟中線性消費模式的最好例子。塑膠用途廣泛,可用作生產包裝材料、牙刷和飲料瓶等各式物品,並會造成嚴重的環境問題。正正是這個原因,個人護理和消費品品牌(以至多個城市和州分)都逐步改用紙質和植物製包裝材料和物料。

WestRock正受惠於這個趨勢。舉例來說,公司開發了Cluster-Pak和EconoClip包裝產品,分別取代傳統上運送飲品容器時使用的收縮膠膜和膠圈。除此以外,公司亦發明了抗油脂紙EnShield Natural Kraft,用作取代一般在包裝紙上的聚乙烯塗層。聚乙烯塗層能令咖啡杯和雪糕盒的內層變得平滑和更適合盛載食物,不過卻較難回收。

WestRock也直接為客戶提供度身訂造的包裝解決方案。為了推出全新的剃刀品牌Joy,沃爾瑪(Walmart與WestRock接洽,開發可以在內外層印上品牌的100%紙製產品包裝,讓第三方工廠在不增加資本開支的情況下進行包裝工作。店舖陳列方面亦比照辦理,最終WestRock取得成績,Joy也贏得了市場一片掌聲。

看上去,將膠圈、聚乙烯塗層和剃刀包裝取而代之可能只是小事,不過卻聚沙成塔為WestRock帶來龐大商機。自2016財政年度末至2019年3月底,在消費品和工業分部採購最少1百萬美元產品的客戶數目由102名上升至143名。根據最新的統計,在過去12個月,這些客戶產生的收益達60億美元,佔同期總收益逾三分之一。隨著更多地區和品牌停用塑膠,WestRock的業務應會蒸蒸日上。

人棄我取

根據美國國家環境保護局(U.S. Environmental Protection Agency)的資料,該國每年製造的都市固體廢物超過2.6億公噸。堆填區的微生物分解這些垃圾時,估計每日會釋放高達5,600萬立方呎的甲烷。幸而,越來越多大氣堆填氣體被用作重型車輛和天然氣發電廠的燃料、多類燃料電池,或是透過管道輸送為樓宇供暖。

其中一個例子,是Waste Management在旗下130個堆填區收集堆填氣體,為本地垃圾車隊提供燃料和為住宅供電。公司亦向其他不相關的城市分享專業知識,讓它們能夠利用本身的堆填區創造價值。綜合起來後,預期公司將在2020年前透過堆填氣體計劃收集足夠甲烷,為相當於2百萬戶供電。

作為堆填區營運商,Waste Management獲得Clean Energy Fuels(NASDAQ:CLNE)的大力支持。Clean Energy Fuels負責維護所需基建,以收集來自Waste Management的堆填氣體,再將其壓縮成汽車燃料。於2018年,Clean Energy Fuels銷售了3.65億汽油加侖當量的天然氣燃料,其中在堆填區收集者約佔30%,而公司估計天然氣車佔去年銷售的新垃圾車總數55%。循環經濟可算是到達了巔峰。

不過,對Waste Management來說,也許這只是開始。公司目前經營10個全面廢物處理堆填區,採用的設計能促進有用微生物生長、加快廢物分解和在較短時間內生產更多堆填氣體,您可以把它想像成下一代的堆填區管理技術。Waste Management認為,正在測試的系統可以將堆填區的壽命由30年降低至短短10年,也許可以減少公司的營運足跡和提高利潤,同時幫助紓緩美國堆填區造成的環境影響。

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