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美國股票回購創新高 – 盛極而衰?

股票回購已成為投資界最具爭議的議題之一。經歷十年的牛市,企業用於回購自己的股票的花費創下新高水平。大多數股東對擴大股票回購的趨勢感到欣慰,因對每股盈利等主要指標有積極影響,繼而支持股價造好。但唱反調者認為,應該更好地分配資金,比如用來改善員工福利和加薪。

即使股票回購面臨的政治壓力愈來愈大,各家公司仍繼續宣布回購,規模之大更是前所未見。究竟華府會否採取行動壓制不斷增加的回購量?投資者應否關注國會議員的行動?

股票回購增長凌厲

股票回購數十年來一直很受歡迎,因為相比其他向股東派錢的方法,股票回購提供免稅的優惠。如公司派股息,大多數投資者必須納稅;但如回購股份,只有將股票出售給公司的股東才有即時的稅務影響,其他人樂見股價上漲,不用納稅。

回購活動大幅增加部分原因是21世紀初期稅法變改。根據標普道瓊斯指數(S&P 500)的數據,從1999年到2004年,標普500公司每年回購額介乎1000億到2000億美元,2007年升至6000億美元。金融危機及其後果令回購活動暫停下來,但到2010年代初期,回購潮恢復過來,2016年重上6000億美元水平。

2017年底稅務改革,企業稅率大幅降低,公司可利用大部分省下來資金回購股份。2018年,現金充裕的標普500公司股票回購金額達8060億美元,其中僅第四季就有2230億美元。初步估計2019年第一季回購總額約為2150億美元。

公司股票最大的買家

在最近的回購消息中,蘋果公司(NASDAQ:AAPL)最是厲害,繼去年授權回購1000億美元的股份後,今年4月底再宣佈授權回購750億美元;蘋果甚至極力動用所有可用的現金流,最近一個季度就高達1,130億美元。

去年其他科技股都成為最大的股票回購商,包括甲骨文(353億美元),高通(236億美元)和思科系統(229億美元),還有陷入困境的富國銀行(210億美元)。

另一些回購規模雖較小,仍然反映出公司的取態。舉例,鐵路公司Union PacificNYSE:UNP)2月宣布回購多達1.5億股。按目前股價約為175美元計算,共超過260億美元。Union Pacific市值不到1250億美元,如全數完成回購,佔發行股數20%以上。

國會議員: 是可忍,孰不可忍

部份國會議員對股票回購的熱潮表示不滿。去年年初,威斯康辛州民主黨參議員Tammy Baldwin試圖廢除美國證監方便公司回購股票的規定。最近,股票回購活動復熾, 紐約州民主黨參議員Chuck Schumer及佛蒙特州獨立黨參議員Bernie Sanders主張不得容許公司回購股票,除非先制定一系列惠及勞動階層的條款,包括15美元的最低工資,七天帶薪病假,改善醫療福利和養老金條款。

即使在另一邊廂,佛羅里達州共和黨參議員Marco Rubio也認為應該取消對股票回購的稅務優惠。這將增加公司與所有投資者分享財富的可能性,儘管不會規定需要對勞動力進行內部投資。

投資者應該關注什麼?

投資者通常喜歡股票回購,但長遠來看未必是好事,很容易可找到股票回購出錯的案例,最近的例子是通用電氣,該公司在不適合時機回購股票,回購價遠高於目前股價。在通常情況下,當公司股價升到最高時,企業手上現金也最多,但一旦經濟低迷,股價下挫,可用的資金也就很少。

對長期投資者來說,公司回購股份應不會造成持久的影響。發行股數減少,餘下的每一股佔公司比重更大,但已投放的現金削減了公司的價值。

公司能在股票回購中賺錢的唯一方法是,趁市況波動回購,買入價低於其真實的內在價值,牛市歷久不衰,有少數股票屬於這個類別。看短綫的人,例如公司高層,他們的薪酬是根據股價每季或每年的表現決定的,通常可以從回購帶動的股票升浪中獲得最大的收益。

支持股票回購的投資者,對華府會怎樣壓制回購活動,自會忐忑不安,但股票回購更大的威脅是下一次的經濟衰退。如果企業利潤突然降低,股票回購將首當其衝,視之為理所當然的股票市場或會被殺過措手不及。

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本文所提供的信息僅供一般參考之用,並不構成任何個人化的投資勸誘或建議。作者沒持有以上提及的股票。