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PayPal歷史全面睇:怎樣走過從0到1

全球支付業龍頭PayPal控股(NASDAQ:PYPL)為備受華爾街期待的科技股之一,其市值接近1,250億美元,2018年處理的交易宗數達到99億,交易額總計5,780億美元。該公司歷來致力利用金融科技解決最棘手的電子資金轉賬問題,其前員工名單讀起來盡是矽谷的大人物。儘管PayPal自2015年夏天從eBay (NASDAQ:EBAY)分拆出來後股價高歌猛進,但投資該股仍然有很大機會在未來獲得跑贏標普500指數的回報。

在本文中,我們將深入探討PayPal的業務模式(包括其核心平台及Braintree、Venmo和Xoom等眾多分支),並研究該公司為何能受惠於消費者行為的重大轉變、科技進步,以及其日益擴大的網絡效應。筆者將在最後詳寫看好PayPal股票的理由,從該公司的發展和估值,到讓其處於競爭優勢的經濟護城河等。不過,在我們正式開始之前,讓我們先看看該公司的歷史,他們的發跡之路比沙馬蘭(M. Night Shyamalan)的電影還要曲折離奇。

PayPal的創辦人

當年,彼得・泰爾(Peter Thiel)是一個初出茅蘆的對沖基金經理。他擁有史丹福大學法律學位,並做過不同的工作,包括擔任前教育部長威廉・班尼特(William Bennett)的演講稿撰寫人,以及於瑞士信貸(Credit Suisse)任職衍生品交易員。馬克斯・列夫琴(Max Levchin)則剛畢業於伊利諾大學,他擅長編程,是個對創業滿腔熱誠的年輕人。列夫琴小時候住在切爾諾貝爾核電廠附近,爆發核災後,父母帶著他和弟弟逃離位於蘇聯的家園。

在加州生活時,列夫琴應一位朋友的大力推薦參加一場在史丹福大學舉行的演講,演講者正是泰爾。由於出席演講的人數不多,列夫琴和泰爾有更多時間交流,二人一拍即合,泰爾建議第二日再碰面。共進早餐時,泰爾跟列夫琴講,他願意投資他其中一個創業意念。之後,他們創立了一間名為Confinity的公司,致力開發適用於掌上型裝置的加密及保安技術,務求實現電子資金轉賬。幾星期後,二人達成共識,認為如果泰爾出任行政總裁一職,他們成功的機會更大。

PayPal最初的業務模式

泰爾和列夫琴很快便意識到,要讓加密標準在流動裝置上發揮效用,便得建設能夠使用這些標準的應用程式。於是,他們的小團隊決定專注於建設這些應用程式——具體而言,是一個讓用戶能使用Palm Pilot(當時最流行的流動裝置)轉賬的平台。這個平台得名PayPal。 這篇寫於1999年的《連線》(Wired)雜誌文章以奇特有趣的手法,描述了當年Confinity獲得一間對其技術感興趣的創投公司提供急需的資金,這筆資金就是用Palm Pilot發送給他們的。

幸然,PayPal團隊很快就發現,擁有類似Palm Pilot裝置的人根本不夠多,平台如果照當前的方式運作,一定失敗收場。正如前PayPal執行副總裁里德・霍夫曼(Reid Hoffman)精闢地指出,就算是在世界科技之都矽谷隨機在一間餐廳抽查一班同枱用餐的食客,也並非所有人都擁有Palm Pilot。因為這一點,團隊終止了該項試驗。

經集思廣益後,團隊最終想出了透過電郵轉賬的主意。在上世紀90年代末,大多數美國民眾已經開始使用電郵溝通,這為新的PayPal平台帶來了大量潛在用戶和龐大的潛在市場規模(TAM)。這個最後的轉折點最終推動PayPal走向成功。

伊隆馬斯克與PayPal

PayPal啟動電郵轉賬功能後,平台用戶數量扶搖直上,尤其得到新興電商平台eBay上的買家和賣家支持。當時,eBay的用戶一直難以找到有效買賣商品的方法。在早期的互聯網時代,支持信用卡付款對商戶來講不是易事,規模較小的商戶更是困難,而用郵寄支票來購物則漫長得叫人痛苦。PayPal幾乎在一夜之間改變了這個過程。

2000年3月,PayPal與一間致力研發網絡銀行應用程式的金融科技初創企業X.com合併。X.com行政總裁伊隆・馬斯克(Elon Musk)接管了新合併的公司,但很快就出現了應以哪間公司的產品為重的摩擦。兩間公司的文化亦發生衝突,導致管理層之間關係緊張,最終泰爾辭職。然而,馬斯克在合併後不久要求PayPal以微軟平台而非UNIX平台運行,因此引發PayPal的程式設計師群起反抗。

在馬斯克度假期間,董事會將他解僱,並重新任命泰爾為行政總裁。馬斯克在多年後回憶起這段往事時半開玩笑地說:「放假就是會出事」。

eBay如何幫助PayPal成長?

儘管幕後上演了一場茶壺風波,PayPal的用戶數量依然呈指數級增長。2000年1月至8月期間,PayPal的帳戶數量由1.2萬躍升224,000%至270萬。帳戶數激增是由一項絕妙的推廣活動所帶動,該活動承諾向新用戶發放10美元獎賞,推薦新會員加入亦可獲得10美元。這個推廣活動加上PayPal在eBay買家和賣家之間的迅速普及,推動了平台的爆炸式增長。

到了這個時期的尾聲,PayPal的成功與eBay緊密相連。2000年10月,eBay網站上有25%的交易使用PayPal付款,接受PayPal付款的賣家人數大約是接受eBay自家付款方式Billpoint的五倍。Billpoint、花旗集團(Citigroup)旗下C2It,還有西聯匯款(Western Union)旗下MoneyZap等競爭對手一直試圖搶佔這個新興領域的市佔率,但都無功而回。

PayPal在這個階段的成功有部分歸功於他們的收費比競爭對手低,但他們更大的優勢來自在eBay購物平台上萌芽的網絡效應——加入其服務的買家和賣家越多,其網絡就越有價值。

PayPal上市以及被eBay收購

雖然PayPal的推廣活動在擴大用戶群方面成效顯著,但燒錢的速度亦好快,為解決資金問題,PayPal管理層決定申請上市。2001年9月,該公司宣佈將舉行首次公開招股(IPO),那時911事件才發生幾個星期,市場亦仍然處於科網泡沫爆破後的愁雲慘霧中。

上市後不久,PayPal就同意讓eBay以15億美元收購,一勞永逸地解決資金緊張的問題,管理層亦不用再擔心eBay會禁用PayPal(雖然此舉會引起eBay商戶和客戶的反彈,但確實是PayPal面臨的生死存亡威脅)。

另一方面,eBay多年來一直大力推廣自家支付平台,並對PayPal的使用施加限制,設法踢走PayPal,但這些舉措均徒勞無果,而收購PayPal代表eBay終於舉白旗求和。


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本文所提供的信息僅供一般參考之用,並不構成任何個人化的投資勸誘或建議。作者沒持有以上提及的股票。